Opinião

As mudanças na vida com o mundo digital

*Por Miguel Nicolelis – Professor emérito de neurociência na Duke University School of Medicine e fundador do Duke University Center for Neuroengineering. Fundador do projeto Walk Again. 

As mudanças na vida com o mundo digital
O futurólogo Martin Ford explica que o aumento exponencial da robótica e da automação digital pode trazer uma tempestade perfeita de desemprego em massa (Crédito: Canva Fotos)

Em meados dos anos 2000, os sinais já eram muito claros para quem se preocupasse em olhar em volta e tirar suas próprias conclusões. Demorei um pouco, mas finalmente entendi o que estava acontecendo.

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Em uma viagem de metrô de Tóquio no auge da hora do rush no outono de 2004, fiquei impressionado com o profundo silêncio que reinava no vagão lotado. No começo eu pensei que era apenas um reflexo da cultura japonesa. No entanto, uma rápida varredura visual revelou que o motivo do silêncio era muito diferente do que eu havia imaginado originalmente: todos os viajantes estavam olhando para seus smartphones, e seu silêncio indicava que, apesar de estarem fisicamente no carro, a maioria de suas mentes estavam em outro lugar, nas fronteiras distantes do ciberespaço recém-descoberto. Como um dos pioneiros no processo de fabricação em massa de telefones celulares e da próxima geração mais complexa – smartphones – o Japão se tornou uma espécie de laboratório social para um fenômeno que se tornou viral em todo o mundo. Obviamente hoje, em um aeroporto ou estádio de futebol, antes do início da partida, muitos de nós estamos imersos em nossos telefones celulares – navegando, enviando mensagens, postando em redes sociais, tirando selfies ou outras fotografias – em vez de nos relacionarmos com as pessoas e circunstâncias ao nosso redor.

Rebobine para 2015

Na calçada da avenida principal do bairro da moda de Seul, esperei com meu anfitrião sul-coreano por um táxi para me levar de volta ao meu hotel depois de dar uma palestra sobre o futuro da tecnologia. Para matar o tempo, tentei conversar com meu jovem estudante de graduação. “Quantas pessoas a Coreia do Sul tem?”, perguntei, tentando estabelecer alguma linha de comunicação.

“Desculpe, mas eu não sei. Deixe-me checar o Google!”, ele respondeu.

Surpreso com essa resposta, que transmitia muito mais informações do que o aluno pretendia, tentei a próxima pergunta da minha lista. Como está a política na Coreia do Sul? Como está a tensão com a Coreia do Norte nos dias de hoje?

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“A verdade é que eu não sei. Não presto atenção a questões políticas. Eles não têm nada a ver com a minha vida.”

Quando visitei a Zona Desmilitarizada Coreana em 1995, vi em primeira mão como a fronteira entre as duas Coreias é tensa e como o conflito entre os dois países continua a dominar grande parte da vida coreana. Portanto, o completo desinteresse do jovem estudante me deixou perplexo.

Quando o táxi chegou, atendi as instruções do aluno sobre como proceder com o motorista, que, observei, estava envolto em uma cabine de Plexiglas completamente selada, composta pelos dois assentos dianteiros do moderno sedã preto de fabricação coreana. “Quando você se sentar e apertar o cinto de segurança, insira este cartão, no qual escrevi o endereço do seu hotel, no slot à sua frente e o motorista o levará ao hotel. Uma vez lá, insira seu cartão de crédito no mesmo slot e aguarde seu recibo.”

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Depois de uma despedida formal ao estilo coreano, entrei no táxi e senti como se tivesse embarcado em uma espaçonave alienígena por engano. Para começar, o motorista, de frente para o para-brisa, não acenou nem fez nenhum som de boas-vindas. Olhei em volta e percebi que estava isolado pela tela de acrílico que, na minha frente, continha apenas o pequeno slot que o aluno havia mencionado e um monitor de televisão no qual estava sendo exibido um programa de televisão no meio da tarde. Uma pequena câmera de vídeo no canto do cruzamento entre o acrílico e a estrutura do carro revelou sua presença apenas na segunda inspeção. Certamente, havia também um microfone e, ao lado, um alto-falante para permitir comunicação bidirecional com clientes coreanos, mas nunca tive a chance de testar a qualidade dessa possível troca vocal. Assim que me sentei e apertei o cinto de segurança, uma luz de LED acendeu na parte superior do slot e uma voz feminina gerada por computador pediu, em inglês, o cartão contendo o endereço. Como não tinha outra alternativa, inseri o cartão com o endereço visível. Quando a perdi de vista, notei uma luz no painel do motorista. Então descobri que minha analogia com a espaçonave não estava tão longe da realidade. Focando meus olhos para ver o acúmulo esmagador de aparelhos eletrônicos amontoados no painel, eu me perguntava como diabos um ser humano era capaz de sobreviver e não surtar, depois de passar um dia inteiro de trabalho, que poderia ser de dez ou doze horas, dirigindo em um carro, o tráfego pesado de Seul e cercado por todas aquelas luzes piscando, sistemas de GPS e todo tipo de parafernália digital. Pelas minhas estimativas, o táxi tinha pelo menos três sistemas GPS digitais diferentes, cada um com um grau diferente de resolução e complexidade. O mais elaborado oferecia uma representação tridimensional das ruas de Seul que parecia muito realista à primeira vista. Curiosamente, todos os sistemas estavam falando ao mesmo tempo: vozes femininas diferentes, provavelmente emitindo o mesmo conjunto de instruções, mas em tons e frequências diferentes.

Não sendo capaz de me entregar a um dos meus passatempos favoritos – conversar com motoristas de táxi de todo o mundo para descobrir o que realmente está acontecendo na cidade – eu me resignei a ver Seul passar pela vidraça.

Chegando na entrada principal do hotel, a luz de LED do slot piscou novamente. Em seguida, inseri o cartão de crédito e esperei um mínimo sinal de estar na companhia de outro ser humano: um adeus.

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O que recebi foi meu cartão de crédito, um recibo e um aviso gerado por computador pedindo para fechar a porta com cuidado.

Nenhum contato humano, nenhuma voz humana, nenhuma sincronização social ocorreu na caminhada coreana. Me trataram com cordialidade, como sempre quando vou lá, mas isso se chama eficiência, não é uma relação social. Eles me levaram para o endereço certo, a taxa estava certa, e isso é o suficiente.

Deve ser suficiente?

Em retrospectiva, e embora eu tenha passado muito tempo lamentando o tipo de vida que o motorista coreano tinha que suportar todos os dias – a solidão, o estresse mental e físico de estar confinado a um táxi com acrílico apertado – mais tarde percebi que seu destino, difícil como me parecia, não era o pior cenário possível. Afinal, em 2015 eu ainda tinha um emprego e estava ganhando um salário fazendo um trabalho que em breve será retirado da lista de pequenas ocupações motoras que os humanos podem fazer para ganhar a vida. No mundo acelerado da automação digital, os carros sem motorista estão chegando, ou assim dizem os fabricantes. E como aconteceu com milhões de empregos no passado e, sem dúvida, acontecerá com outros milhões no futuro, dirigir um carro pago em breve só existirá nos livros de história.

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Em “The Rise of the Robots: Technology and the Threat of a Jobless Future”, o futurólogo Martin Ford explica que o aumento exponencial da robótica e da automação digital pode trazer uma tempestade perfeita de desemprego em massa e colapso econômico em um futuro próximo. Isso devido a depressão do mercado de consumo resultante de um mundo em que hordas de desempregados superarão em muito aqueles que conseguem ganhar a vida com seu próprio trabalho. Na introdução de seu livro, Ford nos lembra que “a mecanização da agricultura eliminou milhões de empregos e levou hordas de trabalhadores desempregados para as cidades para trabalhar nas fábricas… [e] mais tarde a automação e a globalização empurraram os trabalhadores para fora do setor manufatureiro e em novos empregos no setor de serviços”.

Sim, se estas previsões estiverem corretas, os níveis de desemprego sem precedentes que poderemos encontrar nas próximas duas décadas deste século – cerca de 50% – graças aos avanços exponenciais em robótica e tecnologia digital de todos os tipos, superarão todas as expectativas de desemprego que experimentamos no passado devido à ruptura causada pela introdução de novas tecnologias.

Segundo Ford, a atual onda de deslocamento humano do mercado de trabalho representa um grande risco para toda a economia mundial e para a sobrevivência de bilhões de pessoas. Paradoxalmente, o primeiro impacto dessa tempestade perfeita provavelmente será sentido nos países mais avançados, como os Estados Unidos, onde a automação digital/robótica e o crescimento do componente financeiro do PIB provavelmente contribuirão para a destruição massiva de empregos no mundo, o menor tempo possível.

Neste mesmo livro, Ford aponta que, nos primeiros 10 anos deste século, em vez dos 10 milhões de empregos necessários para acompanhar o crescimento natural da força de trabalho do país, a economia dos EUA criou um aumento líquido impressionante “ zero” novos empregos. Além dessa estatística alarmante, ao examinar a produtividade da economia americana e o aumento dos salários dos trabalhadores entre 1948 e 2017 (…), fica evidente que as duas curvas, que há vinte e cinco anos avançam ao mesmo taxa, começou a se separar significativamente em 1973. Como resultado, em 2017, o salário do trabalhador cresceu 114,7% e a produtividade aumentou até 246,3%. Isso significa que, em vez de atingir um salário médio familiar de US$ 100.800, como seria esperado se o aumento vertiginoso da produtividade fosse igualmente transferido para os salários dos trabalhadores, as famílias americanas tiveram que lidar com o aumento dos custos de saúde, educação e outras despesas básicas com um salário médio de aproximadamente US$ 61.300.

Ford afirma que o mesmo fenômeno ocorreu, embora em momentos diferentes, em trinta e oito das cinquenta e seis economias mais ricas do mundo, incluindo a China, onde as demissões em massa como resultado da automação industrial já são vistas como parte integrante do realidade do mercado de trabalho. Em alguns países, a porcentagem do salário do trabalhador caiu ainda mais do que nos Estados Unidos. Por isso, durante a primeira década do século XXI, assistiu-se a um aumento significativo da desigualdade social e econômica e a uma preocupante tendência para a eliminação massiva de postos de trabalho. Mais uma vez, Martin Ford fala: “De acordo com uma análise da CIA, a desigualdade de renda nos Estados Unidos é muito semelhante à das Filipinas e excede significativamente a do Egito, Iêmen e Tunísia”.

Para piorar as coisas, os americanos nascidos hoje provavelmente experimentarão níveis mais baixos de mobilidade econômica do que seus colegas na maioria das nações europeias, uma descoberta que, como Ford aponta apropriadamente, mina seriamente a afirmação amplamente difundida de que o sonho americano de melhorar por meio de puro esforço, mérito e perseverança ainda estão vivos e bem. A situação é ainda mais alarmante quando percebemos que na economia global não só estão desaparecendo os empregos entre os trabalhadores braçais e o setor de serviços: o tsunami do desemprego está chegando às margens dos paraísos trabalhistas, incluindo profissões que ninguém pensou que poderiam desaparecer com a revolução digital. Jornalistas, advogados, arquitetos, analistas financeiros, médicos, cientistas – e, ironicamente, até mesmo trabalhadores altamente qualificados do próprio setor que impulsiona essa tendência, a indústria digital – estão sendo afetados. Como aponta Ford, a ideia da década de 1990 de que um diploma em ciência da computação ou engenharia garantiria que os jovens entrassem em boa posição no mercado de trabalho dos EUA tornou-se um mito hoje.

Ford cita alguns exemplos que ilustram a mentalidade daqueles que preferem não imaginar, mesmo por um breve milissegundo, as consequências sociais de um mundo em que 50% ou mais da força de trabalho é excluída do mercado de trabalho. Tomemos, por exemplo, a profecia incrivelmente cruel de Alexandros Vardakostas, cofundador da Momentum Machines, que, falando do principal produto de sua empresa, disse: “O nosso aparelho não pretende tornar os trabalhos mais eficientes […], pretende eliminá-los por completo”.

Abordando a interessante “coincidência” de que essas ideias econômicas parecem se originar nos próprios setores que proclamam, como se fosse uma lei irrevogável da natureza, que o cérebro humano é uma mera máquina digital e que, portanto, pode ser simulado por um Computador digital. Mas primeiro vamos abordar um problema ainda mais aterrorizante para o futuro da humanidade do que um mundo sem trabalho.

Uma das conclusões mais perturbadoras, pelo menos para mim, levantadas por alguns dos célebres economistas americanos citados no livro de Ford é a crença de que os trabalhadores devem desistir da ideia de competir com as máquinas, lamber suas feridas, enterrar seu orgulho orgânico e chauvinista em sua profundidade e face à realidade: segundo esses economistas, para sobreviver, a única estratégia viável no futuro será aprender a desempenhar um papel subordinado em relação às máquinas. Em outras palavras, nossa única esperança é nos tornarmos zeladores de computadores e máquinas, seus ajudantes e assistentes: um eufemismo para disfarçar nossa degradação a servos ou escravos. De fato, sem que saibamos, algo muito semelhante está acontecendo com pilotos, radiologistas, arquitetos e uma grande variedade de profissionais especializados. O chamado para a rendição soa alto e claro e, em resposta, alguns soldados humanos levantam a bandeira branca mental e aceitam a derrota.

Por mais perturbador que esse cenário pareça, acho que há algo que pode ser ainda mais devastador para a humanidade: remover de nossos cérebros os traços que definiram nossa condição humana desde o surgimento da mente humana moderna, há cerca de cem mil anos. Longe de ser o enredo de um filme de ficção científica ruim, considero uma possibilidade muito plausível e preocupante, e que já foi levantada por muitos autores que concluem que nossa imersão contínua e absoluta na tecnologia digital a cada momento de nossa vida consciente — economize, por enquanto, algumas horas dormindo — pode corromper e corroer rapidamente as operações básicas do nosso cérebro, suas capacidades e características únicas, sem mencionar sua capacidade de gerar tudo o que nos define e o esplendor da natureza distinta da condição humana. Se a ideia de uma taxa de desemprego de 50% não chocar o leitor, como ele reagirá ao saber que, quando essa previsão se concretizar, uma grande porcentagem de seres humanos terá se transformado em nada menos que meros zumbis biológicos digitais e terão abandonado sua condição de orgulhosos descendentes e herdeiros dos genes e tradições culturais dos primeiros membros do clã Homo sapiens, aqueles que, de suas origens humildes como primatas, e depois de superar todos os tipos de desafios mortais, desde eras glaciais até fomes e pragas, conseguiram prosperar para criar seu próprio universo humano privado de matéria orgânica cinza e branca gelatinosa e uma picotesla de poder magnético.

Minha opinião, baseada em várias evidências e descobertas de estudos psicológicos e cognitivos, é que esse risco deve ser levado muito a sério. O cérebro humano – como o camaleão neural mais competente já criado pela natureza – quando exposto a novas contingências estatísticas, especialmente aquelas associadas a intensas experiências hedônicas, tende a reconfigurar sua própria microestrutura orgânica interna e então utiliza as informações recém-incorporadas para orientar futuras ações humanas e comportamentos. Consequentemente, no contexto específico de nossa interação com sistemas digitais, existe a possibilidade de que a criação de uma rotina de reforço positivo constante obtido pela interação contínua com computadores digitais, lógica algorítmica e interações sociais mediadas digitalmente – para citar apenas alguns exemplos — modificam progressivamente a maneira como nossos cérebros adquirem, armazenam, processam e manipulam informações.

Usando a teoria relativística do cérebro como pano de fundo, acredito que esse ataque digital contínuo pode degradar o processo normal de armazenamento e expressão de informações Gödelianas e a produção de comportamentos não computáveis ​​por nossos cérebros, ao mesmo tempo em que favorece uma maior dependência do sistema nervoso central em informações de Shannon e atua regido por algoritmos no gerenciamento de tarefas diárias. Em essência, essa hipótese prevê que quanto mais nos imergimos em um mundo digital e mais prosaicas e complexas as tarefas de nossas vidas serão planejadas, ditadas, controladas, avaliadas e recompensadas pelas leis e padrões da lógica algorítmica que caracterizam os sistemas digitais. Nossos cérebros tentarão emular mais esse funcionamento em detrimento das funções mentais analógicas e comportamentos biologicamente relevantes que o processo de seleção natural fomentou ao longo dos milênios.

A hipótese do camaleão digital prevê que, à medida que nossa obsessão por computadores digitais assume a maneira como percebemos e reagimos ao mundo ao nosso redor, atributos humanos únicos – como empatia, compaixão, criatividade, engenhosidade, insight, intuição, imaginação, pensamento inovador, e discurso poético, e altruísmo, para citar apenas algumas manifestações típicas de informação Gödeliana não computável – simplesmente sucumbirá e desaparecerá do repertório das capacidades mentais humanas. Se levarmos esse raciocínio a um nível mais profundo, prevejo que nesse potencial cenário futuro, quem controlar a programação dos sistemas digitais ao nosso redor terá o poder de ditar o funcionamento futuro da mente humana, tanto individual quanto coletivamente.

E o que é pior, ouso dizer que, a longo prazo, esse controle pode vir a ser uma influência crucial na evolução de toda a nossa espécie.

Em essência, a hipótese do camaleão digital fornece uma estrutura ou suporte neurofisiológico para uma ideia que existe desde que Sir Donald MacKay argumentou contra a aceitação das informações de Shannon como uma descrição do processamento de informações pelo cérebro humano. Em “How We Became Posthuman”, N. Katherine Hayles escreve que, no final da Segunda Guerra Mundial, “chegou a hora das teorias que reificavam a informação em uma entidade flutuante, descontextualizada e quantificável que poderia atuar como uma chave-mestra para desenterrar os segredos da vida e morte.” Ironicamente, o contexto político e econômico específico da América do pós-guerra dissipou as muitas objeções intelectuais que poderiam ter impedido a locomotiva da teoria da informação descontextualizada de sair dos trilhos antes de deixar a estação.

*Título do livro – O verdadeiro criador de tudo.

*Editora – Paidós.

*Este texto não reflete, necessariamente, a opinião da Perfil Brasil.

*Texto publicado originalmente no site Perfil Argentina